美國太空總署需要為大型太空望遠鏡計劃瘦身

畫家筆下的廣角紅外巡天太空望遠鏡
美國太空總署避免超出預算並且影響其他任務,縮減下一個大型太空望遠鏡計劃,其中包括定於本世紀20年代中期啟用的廣角紅外巡天太空望遠鏡(Wide Field Infrared Survey Telescope,簡稱 WFIRST),預計的開支為36億美元,大約超出預算的12%。

WFIRST設計用於研究暗能量的本質以及探尋地外行星。它被天文學界選為名為《天文學與天體物理學的新世界及新視野》的2010年發表十年調查報告的首要太空任務。不過,該項目的啟動因為詹姆斯·韋伯太空望遠鏡(將於2019年發射)的巨大超支而拖延。隨後調查報告進行的中期評審警告說,WFIRST很可能也會超支,並且建議美國太空總署成立獨立的專家小組評審該項目。

美國太空總署在今年4月組建了專家組,並在最近提交了評審結果。該機構並未將報告公開,因為它將在最近接受美國國家科學院、工程和醫學科學院天文學和天體物理學委員會的討論。討論中要求研究如何修改WFIRST的現有設計,以減少它的開支和復雜性,從而使預估的費用同去年設定的三十二億美元預算保持一致。儘管專家小組對WFIRST團隊至今所做的工作表示讚賞,但批評說,美國太空總署管理人員創造了使項目變得比最初預期的更加複雜的若干挑戰。

美國太空總署天體物理學部門負責人表示,未來有重要需求擴大太空船隊,以便能容納美國國家偵查局在2012年捐贈的2.4米太空望遠鏡。另一個需求是增加一台日冕儀的設備。不過如果開支繼續增加,美國太空總署天可能需要放棄2.4米的太空望遠鏡,並且改用最初的更廉價設計,1.5米太空望遠鏡的後備方案。

【圖:美國太空總署;文:節錄自科學網頁;新聞訊息由林景明提供】

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