第一顆在中國土地上發現的小行星確定是瑞華星

沃森教授臨摹恭親王題名「瑞華星」的字跡
瑞華星(139 Juewa)是第一顆在中國土地上發現的小行星。發現者為美國籍加拿大天文學家詹姆斯·克雷格·沃森(James Craig Watson)。1874年,沃森(他當時在中國的名字是:華成)教授的金星凌日考察隊來到北京進行金星凌日觀測,在10月10日,他用一枝五吋折射望遠鏡連赤道儀,在觀察雙魚座星空時,發現有一顆十一等,但是他在這個天區從來未見過的星體,他隨即用雙影像測微器量度,進行連續的觀測,發現這顆星體在天空中緩慢逆行,經過計算後,確定這顆是一顆位於火星與木星軌道之間的小行星。

沃森教授通知在美國的天文學家有關發現新天體,消息很快在北京流傳。有幾位清朝高級官員親自到沃森教授位於北京內城煤山(現今北京景山)上的觀測站,連續兩晚,通過望遠鏡親眼觀看新發現的天體,在天空中移動。

沃森教授發現小行星後。他恭請當時管理欽天監和算學事務,道光皇帝的第六子奕訢(封號恭親王)題名,恭親王在1874年(同治13年)11月2日將這顆星題名為「瑞華星」,意思是「中華吉祥之星」。沃森教授在他的金星凌日觀測報告中,詳細紀錄發現小行星的經過,並且臨摹了恭親王當時題名「瑞華星」的字跡。在他的觀測報告中將「瑞華星」翻譯成英文,把「星」字省略,將「瑞華」兩字以當時未標準化的拼音,音譯成 Juewa。1874年12月20日出版的《申報》,報導了小行星由恭親王題名的新聞。

在上世紀七、八十年代開始,編輯人員從英語翻譯這顆小行星的名稱,將 Juewa 音譯成漢語時,音譯成為「九華」星,變成了中國大陸天文學名詞的官方名稱。

為了考證這顆小行星的真實名字,中國大陸天文愛好者林景明向國內外各有關人土和機構查詢,包括保存沃森教授觀測這顆小行星原始文件的密最根大學圖書館及美國太空總署天體物理數據中心保存由於美國海軍天文台出版的觀測報告,結果證實恭親王題名中國土地上發現的第一顆小行星是「瑞華星」,而非「九華星」。

【林景明提供:美國海軍天文台《1874年12月8至9日,金星凌日觀測,第二部份》第108頁截圖】

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