毅力號現時在那個位置下一步要做什麼?


毅力號(Perseverance)成功登陸火星之後的首個新聞發佈會上,美國太空總署和噴射推進實驗室科學家透露有關火星車的登陸地點以及認真開始執行任務後幾天和幾週的期望的一些資料。

首先要進行的工作之一就是將登陸期間拍攝的一些照片,錄音和影片傳送回地球。這樣做需要使用低增益天線將數據傳輸到火星周圍軌道上的中繼衛星。毅力號副項目經理珍妮花·特羅斯珀(Jennifer Trosper)表示,2001火星奧德賽號(2001 Mars Odyssey)在接下來的幾個小時內,短暫飛過毅力號上空,其次是火星大氣與揮發物演化任務(MAVEN)衛星,飛越軌道的飛行時間更長,可獲取更多數據。另一位副項目經理馬特·華萊士(Matt Wallace)說,這應該足夠使美國太空總署在下星期一發佈會有關登陸過程的影片。

但是,長期而言,通信將依賴於高增益天線,該天線將允許與地球直接通信。這將需要指向,這意味著了解火星車在火星表面上的當前方向,該團隊已從下傳的第一張圖像中投射的陰影推斷出了這一點。順便說一句,這些是在毅力號導航相機上用透明鏡頭蓋拍攝的,因此一旦移除它們,我們可以期待更好的圖像。

要獲得更好的照片,需要延長主攝影機的桅杆,因為當前攝影機和高增益天線在飛行過程中都被放置在火星車的身體內,應該在未來幾天內會提升到預定位置。

負責毅力號下降和登陸團隊表示,火星車登陸在距離預定位置中心點約1.7公里。因為毅力號需要降落在相當堅固的地區。自動導航軟件設法將火星車放置在相對狹窄的堅固位置,最後成功地使到毅力號幾乎完全直立,僅傾斜了1.2度。

當火星車停泊在良好的地形上,從下降的照片中可見到一陣波紋狀的沙子。特羅斯珀說:「我們能夠不揚起沙塵行駛,因為火星車不太喜歡沙粒造成的漣漪。」

毅力號需要花幾天的時間檢查儀器,下一步是將更新的駕駛和導航軟件安裝到機械人上,毅力號前往火星時仍在使用該軟件。顯然,更新要非常謹慎,團隊希望在開始任何實際駕駛之前花費四天的時間來更新和驗證軟件。

一旦開始駕駛,重點將是測試流動站隨身攜帶的無人直升機。這個需要滿足一組特定條件的平坦位置。找到後,火星車必須放下直升機,然後再進行測試。預計大約需要十個火星日才能使無人駕駛直升機準備好飛行,隨後需要進行三十天的測試並探索周圍的環境。

在此過程之後,毅力號可能會立即在附近環境中開始採集一些岩石樣本。火星車周圍地區可能很有趣,那是因為希望避免穿越與沙丘之間存在明顯的高低的地方,因為從軌道上探測獲得的數據顯示,這些不同位置的礦物成分差不多。這些類型的地質轉變可以提供有關區域歷史的資訊,因此團隊將希望對此進行檢查。

從長遠來看,目標是讓毅力號駕駛到西北方似乎是一個三角洲(在照片的左上角)。這個變化是火星早期潮濕時期水流的產物,應該為仍處於計劃階段的最終返回任務提供很多機會來收集樣本。三角洲距離火星車現在的位置約兩公里,因此沿這條路行駛應該有大量發現的機會。

不過目前關鍵的工作,是檢查設備並讓高增益天線工作。

【圖、文:節譯自美國太空總署噴射推進實驗室毅力號新聞發佈會】

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