天文新聞

業餘天文愛好者接手營運119年歷史的的澳洲伯斯天文台

伯斯天文台推廣天文活動
位於西澳洲,一座有119年歷史的伯斯天文台(Perth Observatory),因為伯斯市政府半年前起,不再資助天文台運作,面臨關閉命運,幸好得到80名業餘天文愛好者成立伯斯天文台義工團協助,令天文台得以繼續營運。

伯斯天文台義工操作巨型望遠鏡、舉辦星象導賞班,全由業餘天文愛好者一手包辦,雖然是義務工作,但這批業餘天文發燒友不介意在通宵或周末當值,部份人更自掏腰包,進修如何操作專業望遠鏡。

這個西澳洲最古老的天文台,除了有份發現天王星環、有份發現系外行星OGLE-2005-BLG-390lb、發現30顆超新星、發現29顆小行星,亦是美國太空總署國際行星監察計劃的成員。由於沒有天文學家駐守,科研工作暫停,各人期望最終能找到投資者,長期支持天文台運作。

【圖、文:節譯自伯斯天文台網頁】

中國火星探測或可迎頭趕上

中國火星探測太空船螢火一號
中國科學院紫金山天文台研究員王思潮接受中國大陸《中國科學報》記者訪問時指出,其它國家目前在火星研究中取得的成果,可以讓中國的研究獲得一個更好的平台。他表示火星屬於深空探測領域,目前,美國和歐洲走在世界前列,印度也成功發射了火星探測器。中國在深空探測領域相對落後,中國的強項在於載人航天。

近年來,很多重大的、原創性的科研成果都是在深空探測領域取得的,火星仍是一片充滿未知的土地。相比於近地探測,深空探測確實更難。2011年,中國曾經與俄羅斯攜手探測火星,但是俄羅斯探測器在太空點火失敗,中國首次火星探測行動以失敗告終。

北京大學地球與空間科學學院教授焦維新表示,如果中國進行火星探測,應該主要關注科技目標。只注重工程目標,科學目標思考不深入,有效載荷選擇缺乏深入論證,是限制了中國深空探測科學發展的重要因素之一。

【圖、文:節錄自互聯網新聞報導;新聞訊息由林景明提供】

發現系外行星的科學家有望摘得2015年諾貝爾物理學獎

諾貝爾獎的獎牌
今年度的諾貝爾物理學獎最早將於斯德哥爾摩時間10月6日11時45分(香港時間17時45分)公佈。多名科學家預計,今年的諾貝爾物理學獎很大機會頒給天文學領域的成就,其中尤以系外行星的發現最具得到物理學獎的可能。

在2007年以來的這八年裡,凝聚態物理領域的工作共奪得了三次諾貝爾獎,獲獎次數在四領域中最多,分別是2007年的巨磁阻效應、2010年的石墨烯和2014年的藍光二極管;高能物理(粒子物理)領域(2008年的自發對稱破缺機制和2013年的希格斯機制)和原子分子與光物理領域(2009年的光纖、CCD和2012年的單量子操控)分別獲得兩次諾獎,而天體物理只得到過一次,即2011年的宇宙加速膨脹。因此從領域輪換上看,今年是天體物理年的可能性最大。而且,近幾十年來,天體物理領域已累積了不少重大發現,如係外行星的發現、多項宇宙學參數的確定、暗物質存在證據的發現等。

諾貝爾獎得主人選,在一定程度上也可參考譽有東方諾貝爾獎之稱的邵逸夫獎的過往獲獎名單。從2004年第一屆頒獎以來,經過十多年的發展,邵逸夫獎已發展成為和諾貝爾獎一樣有影響力的國際大獎,而且時常其中一個獎的獲獎者會成為另一個的風向標。比如,2006年因通過觀測遙遠超新星而發現宇宙加速膨脹獲頒邵逸夫天文學獎的三位科學家 Saul Perlmutter、Brian P. Schmidt 和 Adam G. Riess,於2011年分享了諾貝爾物理學獎。由此看來,前述的 Michel Mayor 和 Geoffrey Marcy 曾共同獲得2005年的邵逸夫天文學獎,而 William J. Borucki剛於今年6月獲得2015年的邵逸夫天文學獎。如果地外行星的發現摘得今年諾貝爾獎,那麼很可能由這三個人分享。

中國科學院物理研究所研究員、北京凝聚態國家實驗室首席科學家丁洪表示,即便系外行星的發現沒有在今年拿到諾貝爾獎,不久的將來也一定能拿到,因為發現系外行星具有非常深刻的意義。

【圖、文:節錄自《賽先生》網頁潘穎原創文章;新聞訊息由林景明提供】

《賽先生》網頁由三位中國國內外頂尖科學家:饒毅、魯白和謝宇做主編,旨在與科學同行。

穀神星亮點之謎

穀神星亮點
穀神星(Ceres)的成份和地球外殼幾乎完全一致。它傷痕累累的地貌,顯示它經受過彗星、小行星、奧爾特雲天體的狂轟濫炸。環環相套的隕坑又表明它的地表形成至今至少已有幾十億年。那裡還存在著許多有意思的地質特徵,如隆起的山脊,連綿的山脈,以及神秘的亮點。

人們最初認為這些亮點只是某種形式的冰,但不僅奧卡托(Occator)隕坑內有這種高反射率特徵,其它地方也有類似現象。它們既有可能是冰,或鹽類礦物,也有可能是間歇性噴泉的遺跡,因為穀神星內部也可能存在著一個液態水海洋。

【圖:美國太空總署;文:節錄自星空天文網;新聞訊息由林景明提供】

請按左下角「外部連結」觀看美國太空總署有關影片

https://www.youtube.com/watch?v=lK03byyCFVs

火星北極地區發生雪崩

雪崩的痕跡
美國太空總署火星偵察軌道器(Mars Reconnaissance Orbiter,簡稱 MRO)上的高解析度成像科學攝影機(High Resolution Imaging Science Experiment camera,簡稱 HiRISE camera)9月30日在火星的北極地區,拍到直徑約20米,由二氧化碳霜組成的雪崩痕跡。

雪崩在火星的北半球是常見的現象,當火星北極變暖,火星上就會發生雪崩。不過今次的照片可以清晰地看到雪崩的痕跡。

【圖、文:節譯自美國太空總署網頁】

請按左下角「外部連結」觀看有關影片

https://www.youtube.com/watch?v=8Q1BqIwK5oc

霍金警告外星人若造訪地球將會是一場殘酷劫掠

斯蒂芬·霍金
英國天體物理學家霍金(Stephen Hawking)曾經表示,人工智能可能在一百年內控制人類。現在,他最新的警告指,如果人工智能不能征服人類,一個先進的外星文明可能會這麼做。

霍金指出,外星人的存在無庸置疑,但他們造訪地球的結果,可能與大眾構築的想像相差極遠。霍金認為,這些高等的外星人會成為游牧民族,四處征服、殖民他們所能飛抵的星球。他表示:外星人若造訪地球,就如同哥倫布登陸美洲,是一場以「征途」為名的殘酷劫掠。

【圖、文:節錄自互聯網新聞報導】

羅塞塔號太空船揭露彗星的冰凍南極獨特的冰景觀

科學家發現彗星暗面表面下有一大塊透明冰
羅塞塔號太空船拍懾的照片顯示,楚留莫夫·格拉希門克彗星(67/P Comet Churymov-Gerasimenko)的南極,靠近表面擁有厚厚的冰。科學家認為,彗星環繞太陽的6.5年軌道中,南極地區經歷五年漫長的完全黑暗冬季,氣體凝結為雪或冰雹。他們希望羅塞塔在2016年初,能夠在短暫夏季見到陽光的時候,對該地區進行詳細的觀測。

【圖、文:節譯自歐洲太空總署網頁】

天文學家經過十一年的觀測未見重力波

帕克斯射電望遠鏡
澳洲聯邦科學與工業研究組織(Commonwealth Scientific and Industrial Research Organisation,簡稱 CSIRO)的來恩‧謝文(Ryan Shannon)博士為了尋找重力波,利用國際射電天文研究中心(International Centre for Radio Astronomy Research,簡稱 ICRAR)的帕克斯(Parkes)射電望遠鏡觀測一組「毫秒脈衝星」(millisecond pulsar)。謝文的研究小組記錄脈衝訊號的到達時間,精度達到10納秒(一百億分之一秒),根據愛因斯坦理論推測,重力波穿過地球和一顆毫秒脈衝星之間時將壓縮和延伸空間,會產生10米的距離差異。可惜經過十一年的觀測,他們未發現任何重力波的跡象。

【圖、文:節譯自澳洲聯邦科學與工業研究組織網頁】

重力波指時空曲率中以波的形式從射源向外傳播的擾動,這種波會以重力輻射的形式傳遞能量。愛因斯坦根據他的廣義相對論,於1916年預言了重力波的存在。理論上可以被探測到的重力波射源包括由白矮星、中子星或黑洞組成的聯星系統。

請按左下角「外部連結」觀看有關影片

https://www.youtube.com/watch?v=YkxXyEf402k

火星冰屋奪得美國太空總署火星基地設計大賽

火星冰屋的設計概念圖
美國太空總署舉辦的火星基地設計大賽,由太空探索架構和雲架構辦事處團隊(Team Space Exploration Architecture and Clouds Architecture Office)的火星冰屋(Mars Ice House)設計得到二萬五千美元的獎金。它的設計理念是來自火星有大量的固態冰。因此,建造冰屋所需的材料只需要就地取材就,大大的節約了運輸成本。

火星冰屋共有兩層,全部由冰製成,外層是保護層,可以保護太空人免受輻射傷害。內層是太空人的居所,是一個小型的生態系統。目的是為了模擬地球的生存環境,使太空人能夠長期在火星生存下去。整個結構由立體打印技術造成。

【圖、文:節譯自美國太空總署網頁】

銀河系中心黑洞開始活躍起來

銀河系中心黑洞神受秘天體從黑洞近旁掠過活躍起來
美國太空總署表示,三大X射線太空望遠鏡同時觀測到,位於銀河系中心的超大質量黑洞在沉寂了多年後,釋放出的X射線有增強跡象。科研人員正在試圖弄明白這種現像是黑洞的正常行為,還是黑洞近旁掠過的神秘天體觸發的。

總結美國太空總署錢德拉X射線太空望遠鏡、歐洲太空總署的XMM牛頓太空望遠鏡,以及雨燕(Swift)衛星的觀測數據,科研人員對銀河系中心的超大質量黑洞進行了長達15年的追踪監控。這個黑洞(人馬座A*)的質量略高於太陽的4億倍,它產生的X射線,來源於墜向黑洞的熾熱氣體。

研究結果顯示,這個黑洞每隔十天左右,就會產生一次明亮的X射線閃光。但在過去一年中,閃光的頻率高出了十倍,每天都會產生。而這個現象發生在一個名為G2的神秘天體從黑洞近旁掠過之後。

G2是一個由塵埃構成的天體。一年以前,科研人員認為它絕對不會對黑洞造成影響,但新的數據發現,情況並非如此。

科研人員原本以為G2是一片氣體塵埃雲。但當它2013年從離黑洞最近的地方掠過後,外形並沒有發生太大的改變,它的一小部分被黑洞的引力撕裂。這又促使人們重新思考,因為G2有可能並不是一片簡單的氣體雲,而是一顆被塵埃繭包裹著的恆星。

在G2的身份方面,還沒有統一的意見。但是事實是,當G2掠過後不久,黑洞變得更活躍了。這表明來自G2的物質,可能導致黑洞吞食物質的速度變快了。

黑洞的激烈活動也有可能是一種日常現象,而非G2導致。比如有可能是因為鄰近大質量恆星星風的強度發生了改變。

有科研人員認為,現在下定論可能還為時過早,還需要對黑洞進行數月的持續觀測。新的觀測結果也許能夠告訴我們,G2是否是黑洞行為發生改變的原因。

【圖、文:節錄自星空天文網新聞報導;新聞訊息由林景明提供】研究全文將會刊登在稍後出版的英國《皇家天文學會月刊》