美國創立搜尋地外文明計劃天體物理學家德雷克逝世享年九十二歲


創立搜尋地外文明計劃(Search for Extraterrestrial Intelligence,簡稱 SETI)與發明德雷克方程式(Drake equation)及阿雷西博信息(Arecibo Message)而聞名於世的美國天文學家與天體物理學家,法蘭克·當奴·德雷克(Frank Donald Drake)昨日(9月2日)在加州阿普托斯(Aptos)家中因年紀老邁自然離世,享年92歲。

法蘭克·德雷克出生在美國芝加哥,早年對於電子學及化學有着濃厚的興趣。他在8歲時便認為其它行星有可能存在生物,但基於個人宗教信仰,他並未告知過父母關於他的想法。

德雷克後來在美國康乃爾大學就讀,並在1951年時因奧托·斯特魯維的演講而強化他對於外星生命議題的興趣。在大學畢業後,德雷克曾在重巡洋艦奧爾巴尼號(USS Albany)上短暫的擔任過電訊軍官。後來他則繼續在哈佛大學學習射電天文學。

德雷克從位在西維珍尼亞州(West Virginia)綠岸(Green Bank)的美國國家射電天文台開始他的射電天文學生涯,後來則加入美國太空總署的噴射推進實驗室。

德雷克後來在1960年首次使用射電望遠鏡來搜尋外星生命,這次計劃稱為奧茲瑪計劃(Project Ozma)。雖然在經過幾年的努力後,並未發現任何可能是由外星生命所發射出來的訊息。儘管如此,德雷克仍然認為與外星生命「接觸」在不遠的未來是無可避免,而且是以無線電或光學訊號來傳遞。

1961年,他在西維珍尼亞州召開了首次搜尋地外文明計劃的會議。在這次小型會議中,德雷克提出著名的德雷克方程式。德雷克方程式是用來計算可能與地球接觸的高智慧文明數量(N),並指出尋找外星生命所缺乏的資訊。根據不同的變數,M的值介於一與一百萬之間。

德雷克在1960年代擔任阿雷西博天文台擴建計劃的發起人,後來他在1974年創造著名的阿雷西博信息。法蘭克·德雷克與卡爾·薩根(Carl Sagan)博士在1972年共同設計了先驅者鍍金鋁板,這也是人類首次將物理訊息送入外太空。先鋒號(Pioneer)太空船鍍金鋁板是讓外星生物可以理解我們的媒介。德雷克後來也負責監督航行者號(Voyager)太空船金唱片的製作,並在1974年成為美國藝術與科學院的成員。

法蘭克·德雷克是美國國家科學院的成員、美國加州大學聖克魯茲分校(University of California, Santa Cruz)的名譽教授,也擔任過太平洋天文學會的會長。

【圖:搜尋外星文明研究所;文:節錄自搜尋外星文明研究所2022年9月2日通告及維基百科網頁】


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