露西號任務除了增加探索多一顆小行星外,在解決卡住的太陽能電池陣列問題上也取得進展


工程師在嘗試完全展開去年10月發射後不久的美國太空總署露西號(Lucy)小行星探測太空船上卡住的太陽能電池陣列機翼方面取得進展,增加了人們對露西號能夠按計劃完成它12年任務的樂觀情緒。

露西號兩個圓形太陽能電池陣列中的一個,在去年10月發射升空後卡住,現時打開至完全部署狀態的96%左右。當開始執行科學任務時,另一個太陽能電池陣列完全展開,飛越成群的未探索小行星,這些小行星在繞太陽的軌道上引導和跟蹤木星。

最近幾週,位於科羅拉多州洛歇·馬田(Lockheed Martin)公司控制中心的地面團隊已經向露西號發送上行命令,運行主電機和備用電機,以驅動卡住的太陽能電池陣列更接近全面部署。

美國太空總署認為,用於拉開太陽能電池板的繫索在去年10月的初始部署期間,不知何故失去了張力並從線軸上掉下來,從而阻止了電池板完全打開。

拉開太陽能電池陣列的其它嘗試進一步捲入掛繩。5月9日的第一次嘗試涉及以一系列短間隔運行部署電機以避免過熱。地面控制人員於5月12日發出更多命令,進一步推進太陽能電池陣列的部署並增加結構的張力,幫助穩定陣列。

工程師在5月26日和6月2日的兩次額外部署嘗試中取得了更多進展。美國太空總署說:「雖然太陽能電池陣列仍未鎖定,但數據顯示它在整個嘗試過程中繼續進一步部署和加強。」

官員們樂觀地認為,即使太陽能電池板沒有固定到位,露西號任務也可以順利進行。在最近嘗試全面部署陣列之前,露西號的電力系統產生了超過90%的預期水平,達到18,000瓦。

美國太空總署在一份聲明中說:「雖然不能保證額外的嘗試會鎖定太陽能電池陣列,但有強有力的證據顯示,這個過程正在使太陽能電池陣列處於更大的壓力之下,從而進一步穩定它。即使太陽能電池陣列最終沒有鎖定,額外的加固也可能足以按計劃執行任務。」

工程師研究的一個問題是發動機燃燒對部分部署的陣列的影響。露西號於6月7日完成第一次軌跡修正操作,幫助引導它在10月飛越地球,這是將露西號彈射到遙遠太陽系中木星軌道的多重重力輔助中的第一次。

露西將成為到目前為止,依靠太陽能發電的距離太陽最遠的太空船,最遠距離可達八億五千三百公里,幾乎是地球軌道的六倍。當它到達特洛伊(Trojan)小行星時,露西號的太陽能電池板預計只能產生500瓦的電力。

這種水平的功率輸出足以為露西號的三台科學儀器供電,在每次小行星相遇時只需要大約82瓦的功率。露西號的飛行電腦、通訊系統和其它組件也將利用太陽能電池陣列產生的電力。

耗資九億八千一百萬美元的露西號是第一個探索特洛伊小行星的項目,科學家稱這些小行星是與形成太陽系巨大外行星的物體相似的剩餘物質。太空船在2027年至2033年間飛越八顆特洛伊小行星,以及2025年主小行星帶中的一顆天體。

露西號之旅中的一顆名為多羊星(Polymele)的特洛伊小行星,這顆小行星有一顆衛星。科學家在3月份的一次地面掩星觀測中發現一顆明顯的多羊星衛星,當時多羊星短暫地從一顆恆星前面經過,暫時阻止了它的光線到達地球。

掩星觀測幫助露西號科學團隊確定多羊星的形狀,它僅在望遠鏡圖像中顯示為一個光點。

從掩星的觀測結果我們得到一個非常好的多羊星投影形狀,然後我們非常驚訝地發現一個距離多羊星約二百公里的天體,它的直徑為五公里,幾乎正好位於多羊星的赤道平面內。

露西號的科學團隊將多衛一(多羊星的第一顆衛星)暫時以《超級無敵掌門狗》(Wallace and Gromit)節目中的「超級無敵羊咩咩」(Shaun)命名。

多羊星本身俱有扁球體葫蘆形狀,長約二十七公里,闊約十三公里。多羊星的形狀顯示它很可能是四十五億年前,年輕太陽系的殘餘物,並且可能在整個歷史過程中避過與其它天體的任何碰撞。

自從2017年美國太空總署批准該任務以來,多羊星並不是第一顆添加到露西號飛行計劃的小行星。天文學家在2020年宣佈,哈勃太空望遠鏡觀測證實一顆直徑不到一公里的衛星,繞著運神星(Eurybates)運行,是露西號在特洛伊帶小行星中另一個目標。

【圖:美國太空總署;文:節譯自現在太空飛行網頁】

發表評論