地球差點就抓到一顆準衛星


數十億年來,地球的天然衛星是月球,一直環繞在地球的身旁,但其實它並非唯一出現在地球旁的衛星,有時候一些更小的物體會被地球重力暫時捕獲而停留在地球軌道旁,在幾個月或幾年後才會重新拋回太空。

這些類似的天體稱為準衛星,目前只有兩顆確定曾經環繞地球運動,第一顆是2006至2007年間的2006 RH120,另一顆則是2018至2020年間的2020 CD3,如今,將邁入第三顆。天文學家在幾天前發現了一個名為2020 SO的新天體。根據理論預測,它將於2020年10月抵達地球,並一直停留至2021年5月才離開地球前往別處。

不過科學家發現了另一個現象,該小行星的速度似乎有點奇怪,一般而言,來自月球的物體會比較慢,但是該天體甚至比月球岩石還要慢,這些跡象表明該天體可能是過去的太空垃圾,根據美國太空總署噴射推進實驗室(Jet Propulsion Laboratory)表示,1966年9月,為了搭載測量員二號(Surveyor 2)太空船前往月球,擎天神-半人馬(Atlas - Centaur)2.5節火箭升空,該箭體的半人馬節部分被棄置於太空中,而過去從來不考慮火箭回收的事項,一旦發射成功,通常就會被遺棄於太空中。

根據美國太空總署近地物體研究中心(Center for Near-Earth Object Studies)的數據資料,2020 SO長約6.4至14米,而半人馬節火箭長12.68米,兩者吻合程度相當高,但是由於距離仍然遙遠,它在望遠鏡中也只是黑暗中的一個點而已,如果沒有持續詳細的觀察,是不可能確定其形狀或成分的。

它在12月1日時將會距離地球最近,僅約五萬公里,屆時我們或許可以辨認出一個粗略的形狀,而光譜學也可以幫助確定物體是否著色,如果它真的是1966年的半人馬節火箭,那麼它就已經在太空中漂流了54年,也同時意味著我們下次看到類似性質的天體時,就有更多的資料來支持它是人造物體;但如果它是一顆貨真價實的小行星,我們也能夠得到更多有關小行星的新資料,至少速度的部分是那麼的出乎意料。

【圖:軌道模擬器網站;文:節錄自台北市立天文科學教育館網頁】

發表評論