隼鳥二號完成最後一次發動機點火按照計劃十二月返回地球


在日本宇宙航空研究開發機構今日舉行的新聞發佈會宣佈,小行星探索太空船隼鳥二號在返回地球之前已經開始啟動最後一個主離子發動機。離子引擎點燃運行了大約二十八小時,往返於龍宮小行星的離子引擎操作完成,在今年12月重返地球方面取得重大進展。

離子引擎使用熟悉的微波在微波爐中加熱氙氣,形成帶正電的粒子,稱為離子,然後將它吸引到帶負電的電極上進行注入成為驅動力。隼鳥二號配備了四個離子引擎,但是在地面上,每個引擎只有足夠的動力來移動一日元大小的球體,不過在沒有空氣阻力的情況下,卻可以在太空中繼續運行,而且可以大大加快太空船的飛行速度。

前任隼鳥號太空船也裝備有離子發動機,但遇到了許多麻煩,在返回之前,所有四個引擎都遇到嚴重麻煩。當時唯有通過合併未破裂的零件來恢復操作,並於2010年6月返回地面。

今次隼鳥二號採用改良了的離子發動機穩定運行,它們都處於最佳狀態。前往龍宮小行星路程已運行了6,515小時,回程至今運行了2,800多個小時,一切按照計劃運行。此後,姿態控制引擎將分四個步驟注入,目標是經過澳洲的彈道路徑,中投下含有龍宮岩土樣本的膠囊,返回艙將於12月6日降落地面。

隼鳥二號任務經理吉川真在今日的新聞發佈會上表示:第一艘隼鳥號太空船,我們很擔心,因為發射後立即出現各種麻煩。隼鳥二號採用的是一款非常穩定的發動機,結果是運作暢順。

隼鳥二號現時剩下約一半用於離子發動機的燃料,將返回艙分離到地球後開始向小行星1998KY26的新旅程。離子引擎也有望在那次旅行中發揮積極作用。

【圖、文:節譯自日本宇宙航空研究開發機構2020年9月15日新聞發佈會內容】

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