班努小行星是個動態世界


美國太空總署歐西里斯號(Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification, Security, Regolith Explorer 太陽系起源、光譜解析、資源識別、安全保障、小行星風化層探索者,簡稱 OSIRIS-REx) 科學小組報告班努(Bennu)小行星詳細的觀察結果,顯示它正在有規律地脫落物質。

歐西里斯號太空船首次為行星科學家提供了近距離觀察此類活動的機會,而班努小行星活躍的表面描繪了一幅新圖景,即小行星是相當動態的世界。

科學小組首次對班努小行星的粒子噴射事件的本質進行了深入研究,詳細說明了研究這些現象的方法,並討論了導緻小行星向太空釋放自身碎片的可能機制。

第一次觀察到粒子從這顆小行星表面彈出是在2019年1月,歐西里斯號太空船到達班努小行星僅僅幾天之後,要不是任務的首席天文學家、亞利桑那大學月球和行星實驗室的卡爾·赫根羅瑟(Carl Hergenrother)的敏銳目光,這次事件可能完全被忽視了。

當時,赫根羅瑟正在仔細研究這些航天器傳回地球的圖像,突然有什麼東西引起了他的注意。圖片顯示,班努小行星的輪廓映襯在佈滿星星的黑色天空中,只不過星星似乎太多了。

經過進一步的觀察和圖像處理技術的應用,研究人員發現,這個星團實際上是小行星表面噴射出的微小粒子雲。

利用軟件算法,歐西里斯號團隊發現從班努小行星噴發出的最大粒子直徑約為六厘米。由於它們的體積小、速度低,這就像在超級慢動作中出現的一簇小石子,任務小組並不認為這些粒子會對太空船構成威脅。

【圖:美國太空總署;文:節錄自科學網頁;新聞訊息由林景明提供】 研究全文刊登在2020年9月11日出版的《地球物理研究:行星》期刊

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