NEOWISE彗星能夠如此明亮因為它的彗核非常巨大


這幾天C/2020 F3 NEOWISE彗星佔據了全球社群的版面,因為它接近1.7等的亮度,能夠輕易以肉眼辨認。現在我們知道為什麼NEOWISE彗星能夠如此明亮,因為它的彗核非常巨大。

NEOWISE彗星由美國太空總署的近地天體廣域紅外線巡天探測衞星(Near-Earth Object Wide-field Infrared Survey Explorer,縮寫 NEOWISE)於今年3月發現。近地天體廣域紅外線巡天探測衞星的研究人員分析了C/2020 F3核心的紅外輻射,如上現圖所示:紅色的輝光由彗核散發,從它的紅外光特徵可以看出彗核大約有五公里長。

五公里長對於接近太陽的彗星來說是非常大的,這解釋了它過近日點後出現高亮度的原因。NEOWISE彗星在7月4日香港時間0時23分在距離太陽0.295個天文單位位置掠過,巨大外核使它得以倖存不至碎裂。NEOWISE彗星過近日點時彗核物質受到太陽加熱,激發出大量的灰塵和氣體,明亮的彗髮與彗尾在全世界引起轟動。

NEOWISE彗星的亮度可能會再維持一段時間,它巨大的彗核為塵埃和氣體提供充足來源。建議日出前約九十分鐘,找到一個視野開闊的地方,然後向東北方地平線看去。NEOWISE彗星是帶有尾巴的模糊小斑點,肉眼隱約可見,使用雙筒望遠鏡更有可看性。稍後,NEOWISE彗星在清晨的高度將漸低,直到無法看見。7月下旬日落後,又將出現在西北方附近低空。

【圖:美國太空總署;文:節錄自台北市立天文科學教育館網頁】

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