銀河系中也許有至少三十六個外星高等智慧文明存在


從古至今,我們一直都想知道有沒有除了自己以外的物種存在,當東方人第一次見到西方人的時候是多麼的驚訝,在現在的太空時代也是如此,只不過對象變成了地外物種,自1960年代起,以德瑞克()為首的多位科學家開始了SETI計劃,目的就是要搜尋地外高等智慧文明,但長時間以來一無所獲;過去的費米悖論()也認為,若是銀河系存在大量先進的文明,那麼為什麼連飛船或者探測器之類的證據都看不到,這些跡象在在顯示出無外星高等文明的存在,然而,近期有一篇論文推測銀河系內應至少有36個外星文明的存在。

天文學家認為,過去所使用的德瑞克方程式來辨視銀河系中高等智慧文明的數量其實沒什麼問題,但是越後面的項目,其不確定值就越多,使得整個方程式的實用性降低,研究人員建立了一套新的參數及計算標準,稱為天文生物學哥白尼極限(Astrobiological Copernican Limit)。

最初的幾項限制,包含了「岩質行星、足齡和金屬豐度的主恆星旁、恆星的整個生命周期中持續存在」,單單是這樣簡單的三種條件,就能夠找到在銀河系內也許有數百億顆這樣的行星,接下來的三種限制,取出了地球目前的狀況,其中包括恆星必須在現齡45億至55億年間、與太陽的金屬豐度類似的恆星、假設通訊文明已誕生100年,此時所得到的外星文明數量為三十六個。

如果按照這個思路推算,為什麼我們沒有發現它們或被發現呢?這三十六個文明若是散落在銀河系中,每一個文明之間的平均距離再怎麼近的都有1萬7000光年遠,而我們人類第一次在1895年發出的無線電波,到目前為止也僅抵達距離地球125光年遠的地方,即便無線電波會持續傳播,也會漸漸地變弱,當這些電波傳到100光年遠時,可能已經弱到無法探查了,所以,除非我們能想到如何建造無線電擴音器,並在接下來的1萬7千年都能保持人類的生存及技術實力,否則我們就不能向任何外星文明聯絡。

研究地外高等智慧文明的存在不僅僅是想要瞭解生命是如何形成的,也包含了我們人類自身延續性的保證性,如果我們發現高等文明的普適性,這也意味著我們的文明能夠存續更長的時間,反之,則對我們自身長期存在來說是一個壞兆頭,透過這些對外星生物的探查,即便我們一無所獲,其實也是在發現自己的未來和命運。

【圖:美國太空總署;文:節錄自台北市立天文科學教育館網頁;新聞訊息由林景明提供】研究全文刊登在2020年6月15日出版的《天體物理學報》

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