天文學家首次在宇宙中探測到放射性分子


一組國際研究團隊首次在宇宙中明確探測到一種放射性分子,且這種分子可能是因兩顆恆星相撞而飛濺到星際空間的。這種放射性分子為氟化鋁,包含鋁的放射性同位素「鋁-26」。他們藉助阿塔卡馬大型毫米波/次毫米波陣列射電望遠鏡(Atacama Large Millimeter/submillimeter Array,簡稱 ALMA)和北方擴展毫米波陣列射電望遠鏡(NOrthern Extended Millimeter Array,簡稱 NOEMA)這兩台分別位於智利和法國的毫米波射電望遠鏡觀測發現,這種放射性分子可能是因兩顆恆星相撞而進入星際空間的。

在距地球約二千光年的銀河系狐狸座中,兩顆恆星曾因相撞發生爆炸,然後合併形成了一顆新星CK Vul。1670年,地球上有人觀察到了這一現象。在當時的觀察者看來,天上出現了一顆明亮的紅色新星。

本次發表的新研究發現,在CK Vul周圍的廢墟中,存在一種具有獨特光譜特性的分子,即含有鋁-26的氟化鋁。研究人員認為,這說明形成於恆星緻密內層的放射性同位素,會因恆星碰撞而被甩到星際空間。

研究人員說,「鋁-26」的發現有助於人類更好地了解恆星的合併過程。而且,雖然人類早已知道銀河系中存在大量「鋁-26」,但只是知其存在,卻不知其來源。新研究首次直接找到「鋁-26」的來源,對理解銀河系的化學演變非常重要。

【圖:歐洲南方天文台;文:節錄自科學網頁;新聞訊息由林景明提供】

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