天文學家確定121顆可能有適居衛星的巨型系外行星


美國加州大學河濱分校和南昆士蘭大學的研究人員已經確定121顆巨型系外行星,這些行星可能擁有支持生命存在的衛星。 他們的工作是指導未來望遠鏡的設計,這些望遠鏡可以探測到這些潛在的衛星,並在它們的大氣層中尋找科學家稱為生物印記的生命跡象。

自從2009年美國太空總署刻卜勒太空望遠鏡(Kepler Space Telescope)發射以來,科學家已經確定了我們太陽系外的數以千計的系外行星。 刻卜勒任務的一個主要目標是識別處於恆星適居帶(habitable zone)的行星,這意味著着是一些擁有液態水、不太熱也不太冷,有潛在生命發展的星球。

這些擁有陸地的岩石行星是尋找生命的主要目標,因為它們其中一些可能在地質和大氣上與地球相似。 另一個要看的地方是在刻卜勒任務期間,確定的許多巨大的氣態行星,雖然這些行星不可能存在生命,但是在適居帶內有如木星般的巨大氣體行星,可能會棲息著可以維持生命的岩石系外衛星。

【圖:美國太空總署;文:余惠俊節譯自物理學機構網頁】研究全文刊登在6月13日出版的《天體物理學報》

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