天文學家探測到暗星系


天文學家使用在智利的歐洲南方天文台甚大望遠鏡(Very Large Telescope,簡稱 VLT)的多單元光譜探索(Multi Unit Spectroscopic Explore,簡稱 MUSE)相機,發現了六個暗星系(Dark galaxies)的候選者,它們是一種沒有恆星卻富含氣體的星系,距離我們約一百二十億光年遠。

儘管過去半個世紀以來,人們在理解星系如何形成有相當進展,但仍然存在不少問題,暗星系即是其一。理論上認為早期宇宙中有很多這類小而富含氣體的星系,它們形成恆星的效率很低,主要是氣體與暗物質。天文學家認為它們為大星系提供了大量的氣體,從而形成現今在星系中所見的恆星。但這種天體很難被發現,因為它們沒有恆星,無法提供足以被偵測到的光線。

為了克服暗星系太暗的障礙,天文學家們使用了一種「類星體閃光燈」方式觀測。由於類星體非常明亮,並發出強烈的紫外線,因此如同熒光一樣誘導氫原子發出萊曼-α(Lyman-alpha)譜線的光線,因此若充滿氫的暗星系靠近類星體,此條譜線有機會被偵測。天文學家觀測六個類星體附近星空,並在二百個萊曼-α發射體中找到六個沒有恆星的區域,這使它們成為暗星系的最可能的候選者。

【圖:歐洲南方天文台;文:節錄自台北天文館之網路天文館網頁】

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