羅塞塔號收集的三萬五千粒灰塵暴露彗星的化學成分

羅塞塔號質譜儀捕捉67P彗星的塵埃粒
歐洲太空總署羅塞塔號太空船上的質譜儀收集了三萬五千粒灰塵,其中包含已知的最原始、富含碳的物質,經分析後得到了楚留莫夫·格拉希門克彗星(67P/ Churymov-Gerasimenko)的化學成分列表。研究人員表示,這顆彗星的成分自太陽系形成至今,幾乎沒有變化。

楚留莫夫·格拉希門克彗星誕生於約四十六億年前的太陽系形成初期,它的平均直徑約4公里,被視為一個飛行著的冰箱,儲存著最原始的物質。而羅塞塔號太空船是歐洲太空總署的無人太空船計劃,於2004年發射升空。2014年8月,羅塞塔號與菲萊登陸器抵達該目標彗星,對其進行採樣分析。

馬克斯·普朗克太陽系研究所(Max Planck Institute for Solar System Research)科學家利用羅塞塔號太空船上的彗星二次離子質譜儀(Cometary Secondary Ion Mass Analyser,簡稱 COSIMA),在2014年8月至2016年9月期間,對彗星進行的樣本捕捉和檢查,深入調查了其成分。這一儀器可以分析彗核釋放出的塵埃顆粒性質,包括判別其物質成分以及是否含有有機物等。任務期間,COSIMA儀器收集了三萬五千粒灰塵,其中最小的直徑只有0.01毫米,最大的一毫米,最終幫助研究團隊拿到了這顆彗星的成分列表及化學元素概述。

科學家認為,太陽系誕生初期的物質組成了彗星,由於自身溫度極低,彗星的成分自太陽系形成至今幾乎沒有變化。掌握彗星的化學元素,即意味著了解了太陽系的原始化學組成與狀態。同時,此次對彗星組成的探測,還有望揭開地球生命誕生之謎。科學家認為,彗星中存在生命演化必備的有機物質和水。地球形成之初,大量的彗星撞擊事件或將水和有機物質帶到地球,開啟了地球生命的演化之旅。

【圖:歐洲太空總署;文:節錄自科學網頁;新聞訊息由林景明提供】研究全文刊登在已經出版的英國《皇家天文學會月刊》

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