冥王星冰封之心太重致表面坍塌

冥王星(右下角)和冥衛一(左上角)
英國《自然》雜誌11月30日發表的一項天文學研究報告稱,在冥王星最寒冷心形區域內的史波尼克平原(Sputnik Planitia),寒冰累積不可避免,而正是寒冰的重量導致了表面坍塌、盆地形成。這項發現增加了人們對著名的冥王星之心(Pluto icy heart)形成與該區域演變的理解。

冥王星最著名的標誌物冥王星之心是該星球表面的一個心形區域,一座主要由氮冰、一氧化碳和甲烷組成的巨大冰山覆蓋著該地區四公里深、一千公里寬的盆地,因此又稱為冰封之心。

以前的研究曾認為,這個一千公里寬的盆地可能是由撞擊導致的。但美國馬里蘭大學學院市分校的道格拉斯·咸美頓(Douglas Hamilton)團隊通過電腦模擬顯示,冥衛星一形成的一百萬年內,寒冰不斷積聚形成了單一冰蓋,隨著該區域反射的日光增多,導致溫度下降,促使寒冰進一步累積,正是寒冰的重量導致冥王星表面坍塌,史波尼克平原內才形成盆地。

研究團隊補充稱,在該地區寒冰累積與矮行星卡戎的潮汐力共同作用下,冥王星曾發生翻轉,使冰蓋出現在與矮行星卡戎直接相對的經線另一端。論文作者認為,冥王星之心的史波尼克平原冰蓋自形成以來,一直保持穩定,不過隨著時間的變化,其體量正在逐漸變小。

【圖:美國太空總署;文:節錄自國家航天局網頁 ;新聞訊息由林景明提供】

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