小行星防禦系統成功預警近地小行星不會與地球相撞

近地小行星偵察計劃標誌
香港時間10月31日上午,一大塊太空石頭與地球擦肩而過,不過天文學家早已利用近地小行星偵察(Near-Earth Asteroid Scout)計劃電腦程式,計算出它的運行軌道,並提前預知它不會與地球相撞。
  
近地小行星偵察系統現正在美國太空總署噴氣推進實驗室進行測試,其可被視為一個天體入侵者警報系統,通過不間斷掃描來自望遠鏡的大量數據,尋找是否有任何近地天體的報告。一旦發現,將迅速計算出地球是否處於危險中,並指示其他望遠鏡進行後續觀察,以確定來襲危險是否屬實。
  
美國太空總署資助著全球數架望遠鏡,它們每夜掃描天際尋找著可疑對象。噴氣推進實驗室表示,美國太空總署一晚至少會收到五顆小行星的報告,但更關鍵的是確定其中哪個可能會撞到地球。
  
偵察系統現階段主要負責發現體積較小但又非常靠近我們的天體,稍後將開啟全面運作模式。輔助它的是另一個哨兵系統,主要用來識別未來一百年內可能擊中地球並摧毀一個主要城市的大型天體。
  
目前,尚未發現的小行星數量是已知小行星數量的百多倍,其中約有一百萬顆的尺寸達到了足以摧毀紐約的程度,有的甚至危害更甚。因此先下手為強非常重要,只有精確地早期預警,才有可能快速反應,利用正在研發的技術手段提高成功偏移它們的機會。

【圖:美國太空總署;文:節錄自國家航天局網頁;新聞訊息由林景明提供】

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