哈勃太空望遠鏡拍攝到木衛二的水汽間歇噴泉

木衛二表面七點鐘位置的羽狀噴發水柱
美國太空望遠鏡科學研究所(Space Telescope Science Institute,簡稱 STScI) 一組以威廉·斯帕斯(William Sparks)為首的天文學家,使用研究系外行星大氣的掩星方法,從哈勃太空望遠鏡為期十五個月,共十次觀測之中,有三次發現木衛二(Europa)表面有羽狀水柱,從木衛二冰冷的表面噴發。數據證實哈勃太空望遠鏡在2012年,曾經偵測到木衛二表面有排放水氣的間歇噴泉的現象。

水汽間歇噴泉噴射出來的羽狀水柱高達二百公里,雨水降回木衛二表面。這個發現令科學家非常興奮,木衛二的地下海洋含水量估計是地球的兩倍,很有可能支持生命的發展,是太陽系中除了地球以外第二個最有可能出現生命的星球。如果間歇噴泉的水氣來源是十衛二的地下海洋,它的作用有如升降機(中國大陸稱為:垂直電梯),可以將海洋裡的物質帶到木衛二表面,能夠為科學家提供一個不需要鑽穿木衛二表面冰殻,而可以探索它的地底海洋化學成份的方法。

【圖、文:節譯自美國太空總署新聞公佈;新聞訊息由林景明提示】

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