宇宙最大單一天體萊曼α斑點橫跨三十萬光年

畫家對萊曼α斑點近距離觀看的構思圖
歐洲研究人員發現一滴極其明亮的萊曼α斑點(Lyman-alpha blob,簡稱 LAB),並確認其形成於一個超巨橢圓星系。該萊曼α斑點橫跨三十萬光年,是兩個星系的家園,也是人類迄今已知的宇宙中最大天體之一。

萊曼α斑點是天文學上一種釋放出萊曼α線的巨大且濃密的氣體。萊曼α線的發射,是電子和電離的氫原子再結合時產生的。萊曼α斑點被認為可能是宇宙中已知最大的單一天體,有些這類氣體結構可以在宇宙中跨越幾十萬光年的距離。

大部分的萊曼α斑點都是在2000年發現,而歐洲太空總署研究人員最早於2015年觀測到這個最大單一天體:萊曼α斑點,並將其命名為萊曼α斑點-1(LAB-1)。該龐然大物距離地球一百一十五億光年,是兩個星系的家園,其中一個星係正位於萊曼α斑點-1的中心,而這兩個造星工廠的恆星形成速率是我們銀河系的一百多倍。

此次能夠發現這一奇特的天文結構是憑藉了斑點的發光,但研究人員同時注意到了光的偏振,最終判斷我們從地球看到的發光,實際上是萊曼α斑點-1中心的星係發出的光,而非斑點本身的發光。

研究人員將該發現稱為令人興奮的機會,在此前長達十五年時間裡,學界對萊曼α斑點起源和擴展的看法頗有爭端,但隨著新的觀察手段和尖端模擬科技的結合,這些爭議可以告一段落了:從萊曼α斑點-1來看,它的形成正是源於一個超巨橢圓星系,這是射電星系的一種,也是宇宙中最大的恆星系統。

【圖、文:綜合自互聯網新聞報導;新聞訊息由林景明提供】研究全文刊登在已經出版的《天體物理學雜誌》

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