朱諾號正在接近木星探取奧秘

畫家筆下的朱諾號太空船
美國太空總署的朱諾號(Juno)太陽能動力太空船,將於香港時間7月5日,在太陽系最大的行星的雲層上空4,667公里飛行。在7月4日晚,朱諾號將啟動主發動機35分鐘,進入木星的兩極飛行軌道。屆時朱諾號將會探測遮蔽木星的雲層下方,並研究木星極光,期望了解更多有關木星起源、結構、大氣層和磁層的資料。

朱諾號任務總共有三十七次近距離接觸木星的計劃,遠勝於1974​​年先鋒11號所創下的相距43,000公里飛行的紀錄。這麼近距離接觸木星不會沒有代價,朱諾號每次穿過木星的彩色雲帶的漩渦時,都有機會損壞。因為木星雲頂的下方,是一層氫,而在如此壓力下,它的表現有如電導體。科學家相信,金屬氫結合上木星的高速旋轉會產生一個環繞星球的強勁磁場,電子、中子、離子運動速度接近光速。這樣一個由高能粒子組成的環形領域對任何飛行物體來說,都是一場要直面太陽系最惡劣輻射的末日遊戲。

美國太空總署噴氣推進實驗室的朱諾號項目經理里克·偉壁剛(Rick Nybakken)表示,隨著任務的進行,朱諾號將暴露在等於牙科用X射線過億倍的輻射,不過我們已經設計了一個環繞木星的軌道,可以使朱諾號的受輻射量減至最小。這個軌道能夠保證它存活足夠長的時間,來獲取吸引我們遠行至此的科學數據。

此外朱諾號裝滿了特殊的抗輻射加固電路和圍繞其傳感器的無數屏蔽裝置,它配置獨一無二的鈦拱頂,保護太空船的飛行電腦和其它科學儀器。鈦拱頂重172公斤,能夠將輻射量減至原來的八百分之一。

【圖:美國太空總署;文:節錄自NASA中文網頁;新聞訊息由林景明提供】

注意:「NASA中文」是中國報導美國太空總署新聞的網站,並非美國太空總署官方中文網頁,與美國太空總署無關。

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