行星或衛星的高壓冰層下可能藏匿生命

木衛三地下海洋可能有生命存在
圍繞其它恆星運轉的一些行星,甚至是太陽系的一些衛星,可能在不可思議的高壓冰層下隱藏著生命,而這些冰層位於比地球海洋更深的海水中。極端的壓力會創造不同尋常的冰的形式。這些冰的形式在地球上極其罕見。為探尋這對於其他行星意味著什麼,來自比利時皇家天文台的萊娜·諾珂(Lena Noack)等研究人員對位於極深海洋的岩石世界進行模擬。他們發現,在一顆擁有地球質量的行星上,高壓冰層會在海洋中約一百七十公里深處形成。這個深度是地球海洋最深深度的十五倍。  

考慮到來自行星內部的充足熱量,水能在冰下維持著液態,足以維持生命生存狀態。該模型對地球質量十倍及以下的行星有效。此外,行星引力造成的壓力會阻止第二層水在冰下形成。

諾珂表示,可能存在上述海洋的地外行星是在2013年發現的Kepler 62e和62f。它們的半徑分別是地球的1.6倍和1.4倍,並且儘管其質量並不確定,但可能擁有高含水量的密度。雖然此類建模是推測性的,但它同樣適用於太陽系中的世界。木衛三(Ganymede)擁有很多水作為其質量的一部分,而且比地球上的水更多。來自內部的熱量使木衛三上可能存在覆蓋液態層的高壓冰。諾珂計劃將她的模型應用於這顆衛星。

來自美國康奈爾大學的喬納森·路寧(Jonathan Lunine)表示,土衛六(Titan)可能是諾珂建立的模型的更好實驗對象,因為與木衛三相比,土衛六有更強有力的證據證明存在地下海洋。

【圖:美國太空總署;文:節錄自國家航天局網頁;新聞訊息由林景明提供】

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