新發現最亮的超貧金屬恆星

歐洲南方天文台報的的超貧金屬恆星位置
美國印第安納州聖母大學(University of Notre Dame)Vinicius Placco與巴西聖保羅大學(University of São Paulo)Jorge Meléndez等人,歐洲南方天文台利用位在智利的兩座望遠鏡進行觀測,在銀河系裡發現一顆迄今已知最亮的超貧金屬恆星(ultra metal-poor star)2MASS J18082002–5104378,可能是在銀河系剛成形的階段就已存在至今,所以是個非常稀有的恆星活化石,有助於天文學家探索宇宙早期第一代恆星起源之謎。

這顆恆星其實是在2014年首先由歐洲南方天文台的新科技望遠鏡(New Technology Telescope)捕捉到。這些天文學家後續又用歐洲南方天文台的超大望遠鏡(Very Large Telescope)進行追蹤觀測,結果發現這顆恆星和其他恆星最大的差異之處,就是它的重元素含量非常稀少,以天文術語說,為極度貧金屬或超貧金屬狀態。雖然以前認為超貧金屬星在早期宇宙可能遍地可見,可是位在現今宇宙裡的銀河系和鄰近其他星系內卻相當罕見。

重元素又稱為金屬元素,乃泛指氫和氦以外的其他元素。基本上,重元素是經由一代代的恆星演化,透過核融合反應和超新星爆炸等過程才能製造出來,並隨著爆炸過程而回歸散佈於星際空間中,所以恆星的重元素含量愈高,代表是愈晚期形成的;反之重元素含量愈低,代表恆星是愈早期形成的;而超貧金屬星很可能是在大霹靂不久後就形成了。因此探索像2MASS J18082002–5104378的超貧金屬恆星,或許有機會可以獲知這類恆星的形成過程,甚至可前推以獲知至宇宙初誕生之際的概況,對天文學家來說,就像是一把打開神秘寶箱的鑰匙一般。

【圖:歐洲南方天文台;文:節錄自北天文館之網路天文館網頁;新聞訊息由林景明提供】

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