相隔四十年金星重回人類探索視野

前蘇聯金星13號拍攝的金星地面景物
40年前的十月,前蘇聯的金星九號成功登陸金星並發回首張金星表面照片,這也是人類探測器首次在另一顆行星上成功登陸並發回照片。但是這顆行星非常不友好,簡直像地獄一樣,表面平均溫度462 °C,地表氣壓是地球的92倍,高溫高壓只讓這個著陸器工作了53分鐘。 蘇聯人在1970至1980年代向金星表面發射了數個登陸器,甚至後來還發射了高空氣球。除了​​氣球在金星高層大氣裡飛行了兩天外,在金星表面登陸的探測器最長工作時間也只有兩個小時。而在近日美國太空總署公佈的探索系列計劃裡,有兩個金星探索項目成功進入下一階段的篩選。 美國太空總署格倫(Glenn)研究中心的科學家,蘭迪斯·杰弗里(Geoffrey A. Landis)表示,在金星著陸是非常困難的,金星表面溫度甚至比家庭烤箱工作的溫度都要高。探測器面臨的一個關鍵挑戰是傳統的矽電子技術儀器將無法工作,它們會在金星表面高溫,酸性的環境下分解。對此,他提出了幾個解決的辦法。金剛砂是一種具有高能隙的半導體,它在高溫環境下有良好的性能;或者將探測器包在一個堅固耐壓的輕質材料內,如鈦制外殼。  未來的探測器或許完全可以選擇不登陸的方式探索金星。 在美國太空總署,研究人員打算使用飛船在金星大氣約50公里高的地帶飛行,這種飛船甚至可以載人。金星大氣對流層和中氣層邊緣類似地球的對流層頂,高度大約50公里。根據麥哲倫號探測器和金星快車的觀測資料,金星上空52公里到54公里處的溫度在20°C到37°C之間,而49.5公里處的氣壓則與地球海平面大氣壓相等。如果將載人飛船送往金星大氣,高50到54公里的地方將是最容易進行載人探測活動甚至殖民的地方。金星上水也恰好分佈在這一帶,而且這裡的大氣成分主要是二氧化碳,這意味著飛船的氣囊可以充氧漂浮在空中,因為氧氣比二氧化碳輕。  蘭迪斯指出,金星是個神秘的星球,無論在哪種高度上研究都是有價值的,我們此前太關注火星卻忽視了金星。金星的上層大氣中充滿可以吸收紫外線的顆粒,但是沒人知道這些顆粒是什麼。一些科學家推測,它們可能是金星上的微生物,金星生命可能存在於金星的上層大氣中。而金星的低層大氣很活躍,風速可達每小時數百公里,探測器得到這些數據可以讓我們明白金星全球大氣如何運作,更好地了解溫室效應的影響。 【圖、文:節錄自國家航天局網頁;新聞訊息由林景明提供】

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