好奇號火星車或者不准進入火星濕潤區

畫家筆下的好奇號火星車
日前,發現火星上存在液態水的證據讓美國太空總署的科學家激動不已。不過,他們也面臨一個很嚴肅的問題:如何繼續在這顆紅色的星球上尋找生命的跡象,而避免它被來自地球的生物污染。 好奇號火星車現在有機會靠近季節性斜坡紋線附近區域,遠遠地用它攜帶的化學與攝像機儀器對這些區域進行組分分析。在這次新發現以後,站在科學的立場繼續允許它這麼做的壓力越來越大。 美國太空總署好奇號火星車於2012年登陸火星,其使命是尋找火星上的生命元素。太空總署的科學家非常希望好奇號火星車能夠進入由液態水流動形成的季節性斜坡紋線區域深入探測,但是好奇號火星車並非是無菌的,因此有可能將地球上的生物帶到火星上的濕潤區域。為了防止來自地球的探索任務污染其它行星世界的原始環境,國際太空研究委員會起草了關於行星保護的條款。按照這些條款,好奇號火星車級別的探測器不應進入可能有液態水流動的區域。不過火星上強烈的輻射環境,尤其是紫外線,可能已經殺死了搭載好奇號火星車進入太空的生物,因此它應該可以進入季節性斜坡紋線所在區域。然而美國國家科學院和歐洲科學基金會最近的一份報告認為,情況可能恰恰相反。儘管火星大氣中的紫外線對大多數通過空氣傳播的微生物和孢子是有害的,但是火星大氣中的灰塵會削弱紫外線輻射,並增強微生物的活性。未來的幾週甚至幾個月中,科學家將會激烈討論好奇號火星車將被允許做什麼,它是否可以造訪季節性斜坡紋線附近區域。季節性斜坡紋線區域未來可能被劃作只有無菌登陸器可以造訪的特殊區域,不過這樣的限制又會束縛科學家尋找現今火星生命跡象的努力。 【圖:美國太空總署;文:節錄自國家航天局網頁】

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