美國太空總署考慮再次延長黎明號服役時間

畫家筆下的黎明號進入穀神星軌道
美國太空總署將在未來兩個月內決定,是否將黎明號(Dawn)繼續保持在穀神星軌道上,或者派去探測另一顆小行星。美國太空網日前發佈消息表示,相關論證報告正在接受美國太空總署行星科學部的審查。

美國太空總署發言人勞裡·坎蒂略(Laurie Cantillo)表示,在獨立科學評估小組審查這份附加任務報告的同時,黎明號需繼續繞穀神星(Ceres)軌道等待最新的指令。

在今年6月13日舉行的小型天體評估小組會議上,黎明號項目副主管卡羅爾·雷蒙德(Carol Raymond)表示,項目科學家正考慮與美國太空總署討論黎明號可能執行的另一個擴展任務,但拒絕向媒體透露更多細節。而一年前,該項目官員曾提出讓黎明號於2019年5月緩慢飛掠編號145小行星:導神星(Adeona)的計劃,但計劃被批評缺乏具體細節和科學理由,最後太空總署決定讓黎明號繼續在穀神星進行一年的探測任務,以確保最初的設計以及科學探測要求得到滿足。

黎明號作為美國太空總署低成本行星科學任務「發現計劃」的一部分,於2007年發射升空;2011年7月進入灶神星(Vista)軌道並進行了為期一年的探索。2012年9月借助離子推進系統,前往由國際天文聯會指定的矮行星穀神星軌道。

太空船的壽命一般依賴於其所在的軌道高度,在延續任務期間,黎明號在目前的軌道上有足夠的推進劑支持其繼續運行一段時間。關於此次提出讓黎明號超期服役的申請報告,美國太空總署將會在未來一兩個月內給予明確的回覆。

【圖:美國太空總署;文:節錄自國家航天局網頁;新聞訊息由林景明提供】

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