美國太空總署發現人造太空屏障正推離范亞倫輻射帶

紫色屏障將粉紅色的范亞倫輻射帶推離地球
美國太空總署的范亞倫探測器(Van Allen Probes)發現了一個人造的太空屏障正在向外推動范亞倫輻射帶。這一驚人事實意味著,我們人類不僅在改造地表,也在改造近太空環境。

范亞倫輻射帶由被地球磁場捕獲的帶電粒子構成,是環繞地球的高能輻射帶,經常因太陽風暴和其它太空天氣事件而劇烈膨脹,會給衛星通訊、導航衛星定位系統和太空人的人身安全造成一定威脅。

在2012年,美國太空總署發射了兩顆衛星去觀測環繞地球的范亞倫輻射帶,它們稱為范亞倫探測器,又名輻射帶風暴探測器。這一個任務讓科學家了解到輻射帶的環境和它的變異性,用以研究太空船的操作及系統設計,並且對未來派遣與規劃太空人的安全領域有重要意義。

但是日前,在監視地球磁場捕獲的帶電粒子活動時,范亞倫探測器觀察到一個非常奇怪的現象。美國太空總署的研究人員調查後發現,一個人造的太空障礙物在向外推動范亞倫輻射帶。

這個太空屏障是由甚低頻無線電通訊造成,甚低頻無線電通訊一般適合於深海潛艇的長程和海底通訊,它能將編碼的信息傳送到遙遠的地方。但這些通訊訊號會洩露到太空,與地球周圍的帶電粒子發生作用,從而影響粒子的運動和位置。隨著時間的遷移,這些互動就在地球周圍創造出了一個人造的障礙物,甚至可以對抗來自太空的高能帶電輻射。

美國太空總署的科學家發現,過去幾十年來,這種太空屏障一直在將范亞倫輻射帶推離地球。而團隊成員之一、科羅拉多大學大氣和太空物理實驗室科學家丹·貝克(Dan Baker),稱這個太空屏障為「難貫穿的障礙」(impenetrable barrier)。

【圖:美國太空總署;文:節錄自國家航天局網頁;新聞訊息由林景明提供】

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