一顆類似海王星的系外行星有意想不到的原始大氣層

畫家筆下的HAT-P-26b系外行星
並非所有的巨大氣態系外行星都一樣,天文學家對於一顆類似海王星的HAT-P-26b系外行星觀察結果顯示,它的大氣中重元素含量比預期的要低,表示該行星的形成很可能是在母星附近完成。

在太陽系中,氣體巨星的金屬含量規律是:越輕的氣體行星,大氣層的重元素含量越高,比如木星大氣層中的重元素含量就比海王星要少。而對於太陽系外其他恆星周圍的行星,如果想要研究它們大氣層,至少該行星得滿足如下條件:這個行星的運行軌跡必須穿過它所圍繞的恆星與地球之間,第二是它所圍繞的恆星要足夠亮,以至於當光線穿過行星大氣層時,人們能夠清楚的辨別光線在大氣層中亮度的變化。因為能滿足這些條件的行星少之又少,所以天文學家很難判斷太陽系內大氣層重元素的比例關係是否同樣適用於系外的巨大氣體行星。

美國太空總署戈達德太空飛行中心的博士後硏究員漢娜·索福克(Hannah Wakeford)說:「為了更好地探索太陽系,從根本上嘗試了解太陽系的形成,我們需要了解其它星系是怎樣形成的。」

HAT-P-26b行星是一顆距離地球大約四百四十光年的系外行星,質量與海王星相近,並且擁有一個非常廣闊但相當稀薄的大氣層。 索福克團隊利用哈勃太空望遠鏡對它進行觀察。當該行星運行到母星前面,天文學家就能夠在該行星的大氣層中,清晰地觀測到很明顯的水分子的特徵。

索福克說:「能夠發現水分特徵實在是太好了,這對我們來說很關鍵。這真是一顆意義非凡的行星!」

【圖:美國太空總署;文:節錄自國家航天局網頁;新聞訊息由林景明提供】

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