距離地球僅四十光年三顆系外行星可能有生命存在

畫家筆下的系外行星
美國麻省理工學院、比利時列日大學(Liège in Belgium)和其他天文學家組成的國際研究小組,首次發現三顆系行星環繞一顆相當低溫的矮恆星,這顆原來編號 2MASS J23062928 - 0502285 的矮恆星(現時簡稱為 TRAPPIST-1)距離地球只大約只有四十光年。它的行星大小和表面溫度與地球和金星相似,令到它們成為至今為止,在太陽系外尋找可能存在生命的最佳目標。

研究團隊利用位於智利歐洲南方天文台的拉西拉(La Silla)天文台「小望遠鏡用凌日法搜索微行星」(TRAnsiting Planets and PlanetesImals Small Telescope,簡稱 TRAPPIST),系統的六十釐米自動化望遠鏡,追踪六十顆矮恆星。由於這些矮恆星的體積不大、熱度不高,難以用光學望遠鏡觀察。

研究結果顯示,其中一顆稱為TRAPPIST-1的低溫矮恆星,距離地球約三十九光年,體積是太陽的八分之一,溫度比太陽低。

研究人員發現有至少三顆行星環繞TRAPPIST-1公轉,公轉期分別為1.5、2.4日和較遠的介乎4至73日。這三顆行星都處於有液態水的環境及適合生命發展的條件。

【圖、文:節譯自麻省理工學院新聞公佈;新聞訊息由林景明提示】研究全文刊登在已經出版的《自然》期刊

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